MedWatch

Dansker har lanceret tredje selskab i USA: "Jeg blev ramt af iværksættervirussen tidligt"

Danske Ulrik Nielsen har startet tre biotekselskaber i Boston siden årtusindeskiftet og gør i sit nyeste selskab klar til at hyre medarbejdere i fædrelandet.

Ulrik Nielsen Foto: Silver Creek Pharmaceuticals

BOSTON

Den danske biotekdirektør og serieiværksætter Ulrik Nielsen grundlagde for få år siden selskabet Torque Therapeutics med base i Cambridge, Massachusetts i biotekbyen Boston. Det blev dermed det tredje selskab, han har været med til at stifte i byen siden 2002, og iværksætterånden har han ikke fra fremmede.

”Jeg blev ramt af iværksættervirussen ret tidligt. Min far arbejdede faktisk i biotekindustrien i Danmark og grundlagde en række biotekselskaber der. Da jeg skulle på universitetet tilbage i 90'erne, tog jeg min fars råd, hvilket jeg ellers aldrig gør. Han sagde, jeg burde arbejde med humane antistoffer. Og jeg mødte så en fyr, der lige havde været med til at udvikle Humira og startede et laboratorium i Holland. Jeg fik lov til at arbejde i hans laboratorium, og det førte til et eventyr ind i en verden af biologiske lægemidler,” siger Ulrik Nielsen.

Ordene falder under en såkaldt fireside-chat på konferencen DKBIO2018, som løber af stablen i disse dage i netop Boston.

Jeg mener, at fødslen af et nyt biotekselskab og det at gøre en teknologi til et produkt, er den mest spændende fase af det hele.

Ulrik Nielsen, medstifter, president og bestyrelsesformand, Torque Therapeutics.

Spændende fødsler

Eventyret bragte sidenhen Ulrik Nielsen til den amerikanske vestkyst, hvor han fra 1996 til 2000 forskede i humane antistoffer til brug i kræftbehandling ved University of California, San Francisco, inden han rykkede til den modsatte kyst for at forske i blandt andet cellebiologi ved Massachusetts Institute of Technology (MIT) frem til 2002.

Samme år grundlagde han sit første selskab, Merrimack Pharmaceuticals, med base et stenkast fra MIT. I 2010 spandt han selskabet Silver Creek Pharmaceuticals ud fra Merrimack, og i 2015 startede han så sit seneste selskab, Torque Therapeutics.

”Det er virkelig cool at arbejde for et større og mere succesfuldt selskab, man får prestige osv. I et mindre selskab føler man ikke den samme prestige. Men jeg mener, at fødslen af et nyt biotekselskab og det at gøre en teknologi til et produkt er den mest spændende fase af det hele,” siger Ulrik Nielsen.

Merrimack Pharmaceuticals er fokuseret på udviklingen af humane antistoffer mod kræft og har to projekter i fase 2-udvikling. Silver Creek har udviklet en teknologi til optimering af signalproteiner kendt som vækstfaktorer, der kan bruges inden for en række indikationer. Her er den første kandidat på vej ind i klinikken.

Ny generation af celleterapi

I Torque er fokus i stedet på en ny generation af celleterapier til behandling af kræft. Ved hjælp af en teknologi kaldet Deep Priming er selskabet i stand til at fastgøre for eksempel antistoffer eller signalmolekyler kaldet cytokiner til T-cellerne i en patients immunforsvar, som så bruges som en medicinsk behandling.

Ifølge selskabet har man skabt et potentielt mere effektivt alternativ til nuværende celleterapier som CAR-T og TCR, da immuncellerne med Deep Priming-teknologien kan ramme tumorcellerne dybere i tumormikromiljøet, bedre kan undgå tumorens immunundertrykkende mekanismer og har en mere vedvarende effekt.

”Når jeg ser nye teknologier, så tænker jeg altid på nye lægemidler. Det er lidt en besættelse, og Torque var en af den slags ting. Jeg arbejdede for Merrimack, men det var blevet mere som et job end som sjov. Og jeg stødte på den her teknologi på MIT, der gik ud på at specialtilpasse T-celler uden brug af genteknologi og gøre dem til meget potente terapier,” forklarer Ulrik Nielsen og tilføjer:

”Og jeg mente, at tiden var moden til at gøre det til et produkt.”

Selskabet hovedkandidat, Deep IL-15, skal fra i år undersøges i de første kliniske studier inden for behandling af solide tumorer og hæmatologiske kræftformer, mens man har yderligere tre kandidater i den spkalde lead optimization-fase, hvor et lægemiddel designes med udgangpunkt i et aktivt stof.

Har rejst trecifret millionbeløb

I slutningen af 2017 gennemførte Torque Therapeutics en finansieringsrunde, der gav 25 mio. dollars, eller omtrent 150 mio. kr., i kassen til for alvor at komme i gang med udviklingen af celleterapierne.

Ved samme lejlighed overtog Bart Henderson, som tidligere har startet selskabet Rhythm Pharmaceuticals, posten som adm. direktør fra Ulrik Nielsen, som i stedet trådte et skridt tilbage og blev præsident og bestyrelsesformand.

Thomas Lars Andresen, der er leder af DTU Nanotech, blev ved samme lejlighed gjort til Head of Discovery.

Nyheden om finansieringsrunden blev præsenteret som en ny lancering af selskabet, og både Bart Henderson og Thomas Lars Andresen står nu som medstiftere af selskabet på dets hjemmeside.

Tirsdag i denne uge annoncerede Torque tilmed, at man har gjort Thomas Lars Andresen til videnskabelig chef, CSO.

Vil opruste i Danmark

Inden turen gik til USA, nåede Ulrik Nielsen at færdiggøre en Ph.d i molekylærbiologi på Københavns Universitet. Han har dermed stiftet bekendtskab med akademisk forskning på begge sider af Atlanten, og forskellen på det akademiske miljø i USA og Danmark er mærkbar, mener han.

”Danskere er anderledes. Vi vokser op med Janteloven, der siger, at man ikke skal føle sig som mere end andre. Det bliver også overført til den måde, vi går til videnskaben på i Danmark. Forskere går meget dybt ned i tingene i Danmark og er meget grundige. Og der er mindre selvpromovering og historiefortælling fra dem, end man måske ser på Harvard eller MIT. Men udfordringen for danskere er nok også, at de går for dybt ned i tingene og glemmer at fortælle den bredere historie,” siger Ulrik Nielsen og tilføjer:

”I Danmark bygger man meget modige selskaber, selskaber som IO Biotech og Symphogen og andre. Så videnskaben er ligeså god som i Boston. Det svære i Danmark er, at få det promoveret og skabe stabilitet.”

I Boston er der derimod alle forudsætning for at promovere biotekselskaber. Stærke akademiske institutioner med kommercielt fokuserede forskere, et væld af investorer og en koncentration af biotek- og medicinalselskaber, som man ikke ser andre steder i verden, gør byen til et ideelt sted for biotek-iværksætteri.

Men det blomstrende miljø i biotekindustriens Mekka har også en slagside, og det har fået Ulrik Nielsen og resten af ledelsen i Torque til at vende blikket tilbage mod fædrelandet.

”Cambridge er blevet et vanskeligt sted, fordi talenterne skifter hele tiden. Vi kigger faktisk lige nu i Torque på at hyre nogle folk til at arbejde i Danmark, som en del af vores samarbejde med DTU,” siger han med henvisning til, at selskabet allerede har licenseret teknologi fra det danske universitet.

Da jeg er dansk og underlagt Janteloven, så føler jeg ikke rigtig, at jeg har skabt en succes endnu.

Ulrik Nielsen, medstifter, president og bestyrelsesformand, Torque Therapeutics.

Når innovationsknappen slukker

Selvom Ulrik Nielsen finder spænding i at springe til nye selskaber og nu primært har fokus på det seneste skud på stammen, så er det også svært at give helt slip på de gamle projekter.

”Det er rigtig, rigtig svært at forlade selskaber, som man var med til at starte. Og jeg sidder stadig i bestyrelsen i både Merrimack, Silver Creek og Torque,” siger han, inden han påpeger:

”På et tidspunkt i et selskabs udvikling går man fra at være utrolig innovativ, hvor man udvikler nye produkter, og så er det som en knap, der bliver slukket, og pludselig skal man udnytte de produkter og gøre dem til kommercielle muligheder. Det ændrer selskabets kultur. Det er naturligt, men det gør det svært at bringe fuldstændig nyskabende teknologier ind. Og det har været de tidspunkter, hvor jeg er gået nye veje og har tænkt, at det er bedre at gøre det i et nyt selskab end at gøre det i et selskab, hvor det ikke ville trives.”

Hvad er så den største succes i Ulrik Nielsens godt 15 år som biotekiværksætter?

”Da jeg er dansk og underlagt Janteloven, så føler jeg ikke rigtig, at jeg har skabt en succes endnu. Der er nogle få ting, som vi har gjort i hvert af mine selskaber, som jeg følte var rigtig innovative, og som jeg var stolt af. Men der går nok ti år endnu, inden jeg tør at afsløre dem,” siger Ulrik Nielsen.

Danske biotekselskaber drager til Boston til intim networking

Biotekselskab massefyrer og smider topchefen på porten

Forsiden lige nu

Teva dropper Neurosearch-projekt: "Det var en svær beslutning"

Israelske Teva har endegyldigt stoppet udviklingen af lægemiddelkandidaten pridopidin, som stammer fra danske Neurosearch og tidligere var danskernes hovedkandidat. "Det var en svær beslutning," lyder det fra det israelske selskab, mens Neurosearch-topchef Allan Andersen påpeger, at man hele tiden har set projektet "som en lodseddel".

Novo Nordisk tester nyt program i USA: "Tag din medicin og du får den billigere"

Novo Nordisk har indgået en ny aftale i USA om en pilotprojekt, hvor diabetespatienter kan optjene rabatter på selskabets lægemidler ved for eksempel at tage deres medicin og forny deres recepter til tiden. Ifølge selskabet er det første af en række projekter, man vil teste for at nedbringe amerikanske patienters egenbetaling til medicin.

Relaterede

Seneste nyt

Ledige job

Se flere

Se flere

Latest news

Seneste nyt fra Watch Medier